Covid-19: Immun nach Infektion?

T-Zellen, die bei Coronavirus-Patienten gefunden wurden, sind ein gutes Zeichen für eine langfristige Immunität.

T-Zellen gehören zu den stärksten Waffen des Immunsystems, aber ihre Bedeutung für den Kampf gegen SARS-CoV-2, das Virus, das COVID-19 verursacht, war unklar. Jetzt zeigen laut „Science“ zwei Studien, dass infizierte Menschen T-Zellen beherbergen, die auf das Virus abzielen – und ihnen helfen können, sich zu erholen. Beide Studien fanden auch heraus, dass einige Menschen, die nie mit SARS-CoV-2 infiziert waren, diese zellulären Abwehrkräfte haben, höchstwahrscheinlich, weil sie zuvor mit anderen Coronaviren infiziert waren, die Erkältungen verursachen.

„Das sind ermutigende Daten“, sagt die Virologin Angela Rasmussen von der Columbia University, die nicht an der Arbeit beteiligt war. Obwohl die Studien nicht klären, ob Menschen, die eine SARS-CoV-2-Infektion erfolgreich bekämpften, das Virus in Zukunft abwehren können, identifizierten beide starke T-Zell-Reaktionen darauf, was „ein gutes Zeichen für die Entwicklung einer langfristigen schützenden Immunität ist“, so Rasmussen. Die Ergebnisse könnten Forschern auch helfen, bessere Impfstoffe zu entwickeln.

Die mehr als 100 in der Entwicklung befindlichen COVID-19-Impfstoffe konzentrieren sich hauptsächlich auf die Auslösung einer anderen Immunantwort: Antikörper. Forscher wissen, dass unsere B-Zellen Antikörper gegen SARS-CoV-2 bilden, von denen Impfstoffentwickler hoffen, dass sie sich an das Virus binden und verhindern können, dass es in Zellen eindringt. T-Zellen können aber auch helfen, Infektionen zu verhindern. Helfer-T-Zellen spornen B-Zellen und andere Immunabwehrkräfte zum Handeln an, während Killer-T-Zellen infizierte Zellen anvisieren und zerstören. Die Schwere der Erkrankung kann von der Stärke dieser T-Zell-Reaktionen abhängen.

Um festzustellen, ob das neue Coronavirus T-Zellen provoziert, verwendete ein Team unter der Leitung von Shane Crotty und Alessandro Sette, Immunologen am La Jolla Institute for Immunology, Bioinformatik-Tools, um vorherzusagen, welche Segmente der Virusproteine T-Zellen am effektivsten stimulieren sollten. Sie setzten dann Immunzellen von 10 Patienten, die sich von milden Fällen von COVID-19 erholt hatten, diesen viralen Schnipseln aus.

Alle Patienten trugen Helfer-T-Zellen, die das SARS-CoV-2-Spike-Protein erkannten, wodurch das Virus unsere Zellen infiltrieren kann. Sie beherbergten auch Helfer-T-Zellen, die auf andere SARS-CoV-2-Proteine ​​reagierten. Und bei 70 Prozent der Probanden entdeckte das Team virusspezifische Killer-T-Zellen, wie sie letzte Woche in Cell berichteten. „Das Immunsystem sieht dieses Virus und sorgt für eine wirksame Immunantwort“, sagt Sette.

Die Ergebnisse stimmen mit denen einer Studie überein, die der Immunologe Andreas Thiel vom Universitätsklinikum Charité in Berlin und Kollegen am 22. April als Preprint auf medRxiv veröffentlicht haben. Sie identifizierten Helfer-T-Zellen, die auf das Spike-Protein abzielen, bei 15 von 18 Patienten, die mit COVID-19 ins Krankenhaus eingeliefert wurden.

Vor diesen Studien wussten die Forscher nicht, ob T-Zellen eine Rolle bei der Eliminierung von SARS-CoV-2 spielen – oder ob sie sogar eine gefährliche Überreaktion des Immunsystems hervorrufen könnten. „Diese Artikel sind wirklich hilfreich, weil sie beginnen, die T-Zell-Komponente der Immunantwort zu definieren“, sagt Rasmussen.

Sie und andere Wissenschaftler warnen davor, dass die Ergebnisse nicht bedeuten, dass Menschen, die sich von COVID-19 erholt haben, vor einer erneuten Infektion sicher sind. Sie wecken jedoch die Hoffnung, dass ein Impfstoff einen dauerhaften Schutz gegen das Virus bieten könnte. Um die Produktion von Antikörpern zu fördern, muss ein Impfstoff Helfer-T-Zellen stimulieren, bemerkt Crotty. „Es ist ermutigend, dass wir in COVID-19-Fällen gute Helfer-T-Zell-Reaktionen gegen SARS-CoV-2 sehen“, sagt er.

Die Ergebnisse haben andere signifikante Auswirkungen auf das Impfstoffdesign, sagt die molekulare Virologin Rachel Graham von der University of North Carolina in Chapel Hill. Die meisten in der Entwicklung befindlichen Impfstoffe zielen darauf ab, eine Immunantwort gegen das Spike-Protein auszulösen. Die Studie der La Jolla-Gruppe ergab jedoch, dass T-Zellen auf mehrere virale Proteine reagierten, was darauf hindeutet, dass Impfstoffe, die ebenfalls eine Immunantwort auf diese Proteine auslösen, wirksamer sein könnten. „Es ist wichtig, sich nicht nur auf ein Protein zu konzentrieren“, sagt Graham.

Beide Teams fragten sich auch, ob Menschen, die nicht mit SARS-CoV-2 infiziert waren, auch T-Zellen produzieren, die es bekämpfen könnten. Thiel und Kollegen analysierten Blut von 68 nicht infizierten Personen und stellten fest, dass 34 Prozent Helfer-T-Zellen enthielten, die SARS-CoV-2 erkannten. Das La Jolla-Team untersuchte gelagerte Blutproben, die zwischen 2015 und 2018 lange vor Beginn der aktuellen Pandemie entnommen wurden, und entdeckte diese kreuzreaktiven Helfer-T-Zellen in etwa der Hälfte von ihnen. Die Forscher glauben, dass diese Zellen wahrscheinlich durch eine frühere Infektion mit einem der vier menschlichen Coronaviren ausgelöst wurden, die Erkältungen verursachen. Proteine ​​in diesen Viren ähneln denen von SARS-CoV-2.

Die Studien zeigen nicht, dass Menschen mit dieser Kreuzreaktivität weniger wahrscheinlich an COVID-19 erkranken. Der virale Immunologe Steven Varga von der University of Iowa sagt jedoch, dass die Ergebnisse darauf hindeuten, dass „ein großer Teil der Bevölkerung möglicherweise mit dem Virus umgehen kann, weil wir möglicherweise eine kleinere Immunität gegen Erkältungsviren haben.“

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